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When Piggies Come Home to Roost

Swine Flu and the Industrial Meat Gulags



“In 1965, for instance, there were 53 million US hogs on more than 1 million farms; today, 65 million hogs are concentrated in 65,000 facilities. This has been a transition from old-fashioned pig pens to vast excremental hells, containing tens of thousands of animals with weakened immune systems suffocating in heat and manure while exchanging pathogens at blinding velocity with their fellow inmates.”

--Mike Davis, The Guardian, 4/27/09

I met Piggy in the early eighties. She was in a pen on Ray Lemay’s Poverty Ledge Farm in the neighboring town of Arundel. Ray had a small dairy herd of big-bagged Holstein cows. He’d convinced his dubious wife that he could make a living raising/selling turkeys, feeder pigs, grain, and dairying. He’d been a long-haul trucker, but he wanted to get off the road. Now he was tied to a twice-daily milking schedule, barn chores, and dealing with wannabe swineherds like me.

Ray had dabbled at pig-breeding for a few years, but this lot he was selling was bought-in: 30-40 pound Yorkshire feeders. Long-bodied, white, with upright ears, they were British “bacon-type” pigs, bred to convert their feed into lean meat, as opposed to the traditional American hogs, inclined to produce back fat aplenty for lard.

These animals were culls from a larger industrial operation. They featured carefully selected genetic traits that assured rapid growth, with maximum lean meat. But they, or their mothers had other traits that bigger operations couldn’t afford. They might have birthing (”farrowing”) problems, or, more commonly, slender leg bones. The pork “industry” was then moving swiftly to the CAFO (confined animal feeding operation) model. A CAFO pig spends its life standing on concrete, gnawing on the bars of a steel pen, in a cavernous metal “barn,” where the sun never shines, the wind never blows, and birdsong is replaced by the hum of electric motors, mingled with the shrieking of stressed captives. Pigs with thick leg bones can better tolerate the day-to-day trauma of standing on concrete. Finer bones mark a piglet for shipping. The CAFO existence would rapidly make it a cripple and a cost.

I built what I called “the pig palace” out of rough-cut pine and recycled tongue and groove, and erected a pen of youngish pitch pine poles. Piggy took up residence, but a few days later Ray convinced me that she’d do better with a companion -- pigs are social animals after all. And so Ziggy came to breathe Biddeford’s storied air as well.

Over the summer they grew rapidly. Their ration was mostly bagged “unmedicated” grain, sometimes amended to their boundless delight by “pig potatoes,” kitchen waste, vegetable culls, and (in the fall) apple “drops” from a now-defunct Saco orchard. If I was late with the evening meal the increasingly large porkers would rear up on their hind legs, front trotters on the rail fence and bellow their disapproval. We had a deal, after all.

Pigs, with, digestive systems similar to mans’, have traditionally been a useful part of world agriculture. It was a rare subsistence farm that didn’t have a pig or two on the place. In the American corn belt, pigs were part of diversified operations back when farming paid. “Mortgage-lifters” they were called. If corn prices were a little low some years, the corn would be put through a quickly ramped-up hog herd with the corn sold as pork on the hoof. It was a system that worked well, was remarkably agile, and kept millions of profitable family farms on the landscape. It had to go.

Ziggy had to go (into the freezer) that fall. But Piggy remained. There was then, a research lab 20 miles down the road that was working on AI (artificial insemination) of swine. It featured a herd of six classy boars --- Landrace, Yorkshires, Durocs. They were “trained to a dummy,” and would happily mount a properly scented, artificially (but pleasantly) plumbed female facsimile, and after some zealous thrusting, spew a piglet-batter emission into a waiting sterile reservoir. When your sow came into “standing heat” you could call, name your preferred sire and hours later, return with a thermos of semen/extender for your estrus-addled piggy-mama. A pipette, a squeeze-bottle, and presto: Piglets in the oven. My late father-in-law was richly amused at the method. He never tired of laughingly referring to me as a “pig-f**ker.” I’ve been called worse.

Piggy and Gwen (a daughter from her first litter) stayed on as breeders. While the thermos/pipette regime prevailed all was well. But the lab closed. Trucking the sows to area boars led to them picking up some kind of STD which made them infertile. Hopeful, I hung onto them longer than I should have. At 500 pounds each they were big, expensive “pets.” So ended my fondly remembered interlude with pigs --- the good kind.

The heartless, obscene, and supposedly efficient CAFO operations that Piggy and Gwen never knew, have now become the metastasizing and globalized model for raising meat animals. Imprisoned unnamed in their hell-hole livestock cities, kept alive by constant infusions of antibiotics, it seems that the suffering we humans have inflicted on harmless creatures may now be partially returned.

Apparently these fetid manure/microbe industrial gulags have been efficiently breeding, evolving, mutating exotic viral strains that now easily jump species barriers, from bird, to swine, to man, and back again. The Pew Research Center cautioned just last year that, “the continual cycling of viruses .... in large herds or flocks (will) increase opportunities for the generation of novel virus through mutation or recombinant events that could result in more efficient human to human transmission.”

The reportedly emerging “swine-flu” pandemic currently freaking-out the skittish American public may provide a teachable moment for passing reflection.

Cheap and inhumanely produced food ultimately comes at a cost.

Richard Rhames is a dirt-farmer in Biddeford, Maine (just north of the Kennebunkport town line). He can be reached at:

Epidemia de miedo

Julio Hernández López

La Jornada

Todo de un golpe: mediante un simple decreto, sin siquiera tomar la opinión del congreso pripánicamente controlado, el ocupante de Los Pinos se otorgó a sí mismo (a través de su dependiente, el secretario de Salud) facultades discrecionales para aislar individuos, allanar casas y locales, hacer compras cuantiosas sin licitación pública y suspender concentraciones públicas (¡Aguas: llegó la SS!). Además, la crisis provocada por la influenza opacó y desequilibró las campañas electorales en puerta, incrementó la desesperanza cívica, introdujo el virus de la desconfianza y elevó el del conservadurismo en la plaza normalmente liberal del Distrito Federal, colocó en las calles de esta capital del país a soldados en misiones hoy solamente sanitarias, permitió que por televisión abierta de alcance nacional (Televisión Azteca) se transmitieran misas católicas y tendió una cortina de humo viral sobre temas polémicos en curso como las cuentas públicas de Fox, la propuesta felipista del estado militar de emergencia, las amenazas de represión neoporfirista en Cananea y el escándalo de la Lotería Nacional en Campeche (donde Germán alegremente reinstaló como coordinador de la campaña panista a uno de los acusados por el caso de soborno).

El tapabocas político y social tiene como antecedentes los manejos tramposos que los mismos dictaminadores de hoy han hecho en temas como el narcotráfico, la crisis económica y los préstamos recientes (sólo ayer, 205 millones de dólares del Banco Mundial). La suspicacia colectiva va de los diez mil muertos por asuntos de drogas al riesgo de fallecimientos por una epidemia tardíamente detectada y mal manejada; del catarrito de Carstens y la fanfarronería original de Calderón a la influenza porcina que en otras latitudes no ha provocado el estremecimiento que en México; de la buena fe y la evidencia mediática de que el problema es real al temor de que esté siendo utilizado políticamente por los siempre desesperados ocupantes ilegítimos del poder mexicano, deseosos de trastocar los escenarios electorales que en estos momentos les auguraban derrotas sonoras en comicios federales y locales; de la creencia en las intenciones más o menos buenas de los gobernantes a La doctrina del shock, el libro en que Naomie Klein demuestra que el capitalismo emplea constantemente la violencia, el terrorismo contra el individuo y la sociedad. Lejos de ser el camino hacia la libertad, se aprovecha de las crisis para introducir impopulares medidas de choque económico, a menudo acompañadas de otras formas de shock no tan metafóricas: el golpe de la porra de los policías, las torturas con electroshocks o la picana en las celdas de las cárceles .

Hechos públicos, intenciones privadas (aunque, ¿cuán comprobable es lo que hasta ahora las autoridades federales y capitalinas han mantenido en el controlado ámbito de las declaraciones a los medios, sin dar datos específicos de los muertos, sin permitir que especialistas independientes analicen los reportes médicos y tengan acceso a evidencias biológicas de la epidemia?). Desgracia pública, negocios privados. Catástrofe de temporada, apocalipsis de fin de semana, adiós momentáneo pero augural a la convivencia táctil (no a los saludos de mano y de beso) y el médico guanajuatense Córdova saliendo al paso, junto con el trastabillante semisecretario de Educación, Alonso Lujambio, que habría reprobado un Enlace de primero de primaria por no saber contar ni el número de días que no habrá clase (tres y pico, dijo el funcionario), y el sargento Javier Lozano, que para compensar los malos tratos a los obreros se desvivió en amabilidad hacia los empresarios para ver si les da su regalada gana atender las circunstancias difíciles del país y no aprovechan la situación para correr o castigar a quienes falten al trabajo o lleguen tarde.

¿1984 con el Big Brother epidémico o los preparativos para filmar una versión local del guión de los hermanos Wachowski que acá se llamaría Con D de Desconfianza o el 666 conmemorativo del segundo año de la legalización del aborto en el Distrito Federal (regreso a clases, el 6 de mayo; dinero disponible para enfrentar el problema, 6 mil millones de pesos; número de tapabocas repartidos en el D.F., 6 millones)? El desamor en los tiempos de la influenza a partir de los tapabocas de azul panista. Ciudadanos sometidos a la dictadura de la miseria institucionalizada, con sistemas de salud abatidos por la corrupción de funcionarios y empresarios y por el pensamiento neoliberal todavía dominante en las élites. Cuerpo social extenuado que de pronto se encuentra con los anuncios de fin de mundo mientras, por ejemplo, en Estados Unidos, los casos son pocos, controlados y sin muertes. En Washington se declaró ayer el estado de emergencia de salud pública , pero ello no es sino un mecanismo usual para destrabar fondos que permitan enfrentar oportunamente determinadas incidencias susceptibles de empeorar. Y ayer mismo, John Brenman, el asistente de la Casa Blanca para asuntos de seguridad interna, negó (y con ello le dio fuerza a la especulación) que lo sucedido en México fuese un bioterrorismo y aseguró que es muy temprano para saber si hubo una acción premeditada para generar el brote de influenza porcina.

Pero, mientras son peras o son porcinos, el panorama político y social cambia en México, con el virus del miedo reproduciéndose aceleradamente y con analistas atentos en las alturas a las reacciones de la sociedad y los opositores al poder ante decisiones que avanzan en la instalación de mecanismos de amedrentamiento colectivo que inhiban participaciones electorales, que ante el peligro real o exagerado fomenten el conservadurismo, que vayan arrinconando incluso la idea de lo electoral y lo democrático y que permitan continuar con formas de control arbitrarias, con prolongados estados de excepción, sea por razones médicas, militares o sociales. ¡Hasta mañana!


Cinco de Mayo & Red-Brown Journalism


April 28, 2009

Saludos and hope this finds you well.

We are down to the final week before Cinco de Mayo. The students in my Red-Brown
Journalism & Communications class at the University of Arizona have done
phenomenal work. Thanks to everyone who has supported them thus far.

The Red-Brown Journalism exhibit at the main library at the U of A is up until
May 7, our Newspaper -- El Coraje: La Nueva Generacion has been sent to the
printers... It was inspired by the original Coraje which ceased publication in
the 1960s. The highlight of the student-research and written and edited
publication is the role of women in the 1800s and 1900s. It also features a
connection to the codices -- arguably, the first journalism of the continent.
Now, the History of Red-Brown Journalism & Communications student symposium and
Cinco de Mayo Program remain. The highlight of the Tues May 5 evening
event will be the Tierra Birthmarks Play - put on by Tucson High School's Raza Studies Department. Please see attached flyer. If you print, you may need to resize.
(A major scholarship announcement will also be made at that time).

We are still short a little bit on funds. If you haven't donated already, it is
now possible to donate via credit card electronically. If you?ve already
received this or already donated, please forward it to someone who might want
to donate.

We are accepting gifts from $25 to $100 or more. Of course, if you donate, you
will receive a copy of the commemorative newspaper issue. The donation is
tax-deductible. Send electronically or by check via mail.

ELECTRONICALLY: To make your contribution with a credit card (Visa,
Mastercard, American Express, Discover), please follow these

1) Click on this link

This will take you to the SBS, UA Foundation Website. It is a secured site.

2) Click or fill-in your desired contribution amount.

3) Under "Designation", please click on the drop down arrow and select
"Other". Another "Other" window should appear.

4 ) Type "MASRC R. Rodriguez Events" in the window. This will tell
the UA Foundation where your contribution should be assigned. Very
important step.

5) Please fill out your billing and payment information. This is
needed to properly send you a receipt for tax purposes.
Fill out the additional security code, and click on the
"Donate Now" button at the bottom of the page.

6) Lastly, for our accounting records and to make sure your
contribution reaches our Center, please email Veronica Peralta
at with your name, address,
and amount given.
No other information is needed.


Make check payable to: The University of Arizona Foundation. Please mail it to:

Mexican American Studies & Research Center
Attn: Veronica Peralta
Cesar Chavez, Room 208
PO BOX 210023
Tucson AZ 85721-0023

Thanks & Sincerely

Roberto Dr. Cintli Rodriguez
Column of the Americas
PO BOX 85476
Tucson, AZ 85754



La gripe porcina y el monstruoso poder de la gran industria pecuaria

Mike Davis

The Guardian

Mike Davis, cuyo libro El monstruo llama a nuestra puerta ( trad. María Julia Bertomeu, Ediciones El Viejo Topo, Barcelona, 2006) alertó lúcida y brillantemente del peligro de una gripe aviar pandémica de alcance mundial, explica ahora cómo la gran industria pecuaria globalizada ha sentado las bases para un más que preocupante brote de gripe porcina en México.

La gripe porcina mexicana, una quimera genética probablemente concebida en el cieno fecal de una gorrinera industrial, amenaza subitáneamente con una fiebre al mundo entero. Los brotes en la América del Norte revelan una infección que está viajando ya a mayor velocidad de la que viajó con la última cepa pandémica oficial, la gripe de Hong Kong en 1968.

Robándole protagonismo a nuestro último asesino oficial, el virus H5N1, este virus porcino representa una amenaza de ignota magnitud. Parece menos letal que el SARS [Síndrome Respiratorio Agudo, por sus siglas en inglés] en 2003, pero, como gripe, podría resultar más duradera que el SARS. Dado que las domesticadas gripes estacionales de tipo A matan nada menos que a un millón de personas al año, incluso un modesto incremento de virulencia, especialmente si va combinada con una elevada incidencia, podría producir una carnicería equivalente a una guerra importante.

Ello es que una de sus primeras víctimas ha sido la consoladora fe, inveteradamente predicada por la Organización Mundial de Salud (OMS), en la posibilidad de contener las pandemias con respuestas inmediatas de las burocracias sanitarias e independientemente de la calidad de la sanidad pública local. Desde las primeras muertes por H5N1 en 1997, en Hong Kong, la OMS, con el apoyo de la mayoría de administraciones nacionales de sanidad, ha promovido una estrategia centrada en la identificación y el aislamiento de una cepa pandémica en su radio local de brote, seguidos de una masiva administración de antivirales y –si disponibles— vacunas a la población.

Una legión de escépticos ha criticado ese enfoque de contrainsurgencia viral, señalando que los microbios pueden ahora volar alrededor del mundo –casi literalmente en el caso de la gripe aviar— mucho más rápidamente de lo que la OMS o los funcionarios locales puedan llegar a reaccionar al brote original. Esos expertos han observado también el carácter primitivo, y a menudo inexistente, de la vigilancia de la interfaz entre las enfermedades humanas y las animales. Pero el mito de una intervención audaz, preventiva (y barata) contra la gripe aviar ha resultado valiosísimo para la causa de los países ricos que, como los EEUU y el Reino Unido, prefieren invertir en sus propias líneas Maginot biológicas, antes que incrementar drásticamente la ayuda a los frentes epidémicos avanzados de ultramar. Tampoco ha tenido precio este mito para las grandes transnacionales farmacéuticas, enfrentadas en una guerra sin cuartel con las exigencias de los países en vía de desarrollo empeñados en exigir la producción pública de antivíricos genéricos clave como el Tamiflu patentado por Roche.

La versión de la OMS y de los centros de control de enfermedades, de acuerdo con a cual ya se está preparado para una pandemia, sin mayor necesidad de nuevas inversiones masivas en vigilancia, infraestructura científica y regulatoria, salud pública básica y acceso global a fármacos vitales, será ahora decisivamente puesta a prueba por la gripe porcina, y tal vez averigüemos que pertenece a la misma categoría de gestión “ponzificada” del riesgo que los títulos y obligaciones de Madoff. No es tan difícil que falle el sistema de alertas, habida cuenta de que, sencillamente, no existe. Ni siquiera en la América del Norte y en la Unión Europea.

Tal vez no sea sorprendente que México carezca tanto de capacidad como de voluntad política para gestionar enfermedades avícolas y ganaderas, pero ocurre que la situación apenas es mejor al norte de la frontera, en donde la vigilancia se deshace en un desdichado mosaico de jurisdicciones estatales y las grandes empresas pecuarias se enfrentan a las regulaciones sanitarias con el mismo desprecio con que suelen tratar a los trabajadores y a los animales. Análogamente, una década entera de advertencias de los científicos fracasó en punto a garantizar transferencias de sofisticada tecnología viral experimental a los países situados en las rutas pandémicas más probables. México cuenta con expertos sanitarios de reputación mundial, pero tiene que enviar las muestras a un laboratorio de Winnipeg para descifrar el genoma de la cepa. Así se ha perdido toda una semana.

Pero nadie menos alerta que las autoridades de control de enfermedades en Atlanta. De acuerdo con el Washington Post, el CDC [siglas en inglés del Centro de Control de Enfermedades, radicado en Atlanta; T.] no se percató del brote hasta seis días después de que México hubiera empezado a imponer medidas de urgencia. No hay excusa que valga. Lo paradójico de esta gripe porcina es que, aun si totalmente inesperada, había sido ya pronosticada con gran precisión. Hace seis años, la revista Science consagró un artículo importante a poner en evidencia que, “tras años de estabilidad, el virus de la gripe porcina de la América del Norte ha dado un salto evolutivo vertiginoso”.

Desde su identificación durante la Gran Depresión, el virus H1N1 de la gripe porcina sólo había experimentado una ligera deriva desde su genoma original. Luego, en 1998, una cepa muy patógena comenzó a diezmar puercas en una granja de Carolina del Norte, y empezaron a surgir nuevas y más virulentas versiones año tras año, incluida una variante del H1N1 que contenía los genes internos del H3N2 (causante de la otra gripe de tipo A que se contagia entre humanos).

Los investigadores entrevistados por Science se mostraban preocupados por la posibilidad de que uno de esos híbridos pudiera llegar a convertirse en un virus de gripe humana –se cree que las pandemias de 1957 y de 1968 fueron causadas por una mezcla de genes aviares y humanos fraguada en el interior de organismos porcinos—, y urgían a la creación de un sistema oficial de vigilancia para la gripe porcina: admonición, huelga decirlo, a la que prestó oídos sordos un Washington dispuesto entonces a tirar miles de millones de dólares por el sumidero de las fantasías bioterroristas.

¿Qué provocó tal aceleración en la evolución de la gripe porcina? Hace mucho que los virólogos están convencidos de que el sistema de agricultura intensiva de la China meridional es el principal vector de la mutación gripal: tanto de la “deriva” estacional como del episódico “intercambio” genómico. Pero la industrialización granempresarial de la producción pecuaria ha roto el monopolio natural de China en la evolución de la gripe. El sector pecuario se ha visto transformado en estas últimas décadas en algo que se parece más a la industria petroquímica que a la feliz granja familiar que pintan los libros de texto en la escuela.

En 1965, por ejemplo, había en los EEUU 53 millones de cerdos repartidos entre más de un millón de granjas; hoy, 65 millones de cerdos se concentran en 65.000 instalaciones. Eso ha significado pasar de las anticuadas pocilgas a ciclópeos infiernos fecales en los que, entre estiércol y bajo un calor sofocante, prestos a intercambiar agentes patógenos a la velocidad del rayo, se hacinan decenas de millares de animales con más que debilitados sistemas inmunitarios.

El año pasado, una comisión convocada por el Pew Research Center publicó un informe sobre la “producción animal en granjas industriales”, en donde se destacaba el agudo peligro de que “la continua circulación de virus (…) característica de enormes piaras, rebaños o hatos incremente las oportunidades de aparición de nuevos virus por episodios de mutación o de recombinación que podrían generar virus más eficientes en la transmisión entre humanos”. La comisión alertó también de que el promiscuo uso de antibióticos en las factorías porcinas –más barato que en ambientes humanos— estaba propiciando el auge de infecciones estafílocóquicas resistentes, mientras que los vertidos residuales generaban brotes de e scherichia coli y de pfiesteria (el protozoo que mató a mil millones de peces en los estuarios de Carolina y contagió a docenas de pescadores).

Cualquier mejora en la ecología de este nuevo agente patógeno tendría que enfrentarse con el monstruoso poder de los grandes conglomerados empresariales avícolas y ganaderos, como Smithfield Farms (porcino y vacuno) y Tyson (pollos). La comisión habló de una obstrucción sistemática de sus investigaciones por parte de las grandes empresas, incluidas unas nada recatadas amenazas de suprimir la financiación de los investigadores que cooperaran con la comisión.

Se trata de una industria muy globalizada y con influencias políticas. Así como el gigante avícola Charoen Pokphand, radicado en Bangkok, fue capaz de desbaratar las investigaciones sobre su papel en la propagación de la gripe aviar en el sureste asiático, es lo más probable que la epidemiología forense del brote de gripe porcina se dé de bruces contra la pétrea muralla de la industria del cerdo.

Eso no quiere decir que no vaya a encontrarse nunca una acusadora pistola humeante: ya corre el rumor en la prensa mexicana de un epicentro de la gripe situado en torno a una gigantesca filial de Smithfield en el estado de Veracruz. Pero lo más importante –sobre todo por la persistente amenaza del virus H5N1— es el bosque, no los árboles: la fracasada estrategia antipandémica de la OMS, el progresivo deterioro de la salud pública mundial, la mordaza aplicada por las grandes transnacionales farmacéuticas a medicamentos vitales y la catástrofe planetaria que es una producción pecuaria industrializada y ecológicamente desquiciada.

Mike Davis es miembro del Consejo Editorial de SINPERMISO . recientemente al castellano: su libro sobre la amenaza de la gripe aviar ( El monstruo llama a nuestra puerta, trad. María Julia Bertomeu, Ediciones El Viejo Topo, Barcelona, 2006), su libro sobre las Ciudades muertas (trad. Dina Khorasane, Marta Malo de Molina, Tatiana de la O y Mónica Cifuentes Zaro, Editorial Traficantes de sueños, Madrid, 2007) y su libro Los holocaustos de la era victoriana tardía (trad. Aitana Guia i Conca e Ivano Stocco, Ed. Universitat de València, Valencia, 2007). Sus libros más recientes son: In Praise of Barbarians: Essays against Empire (Haymarket Books, 2008) and Buda's Wagon: A Brief History of the Car Bomb (Verso, 2007; traducción castellana de Jordi Mundó en la editorial El Viejo Topo, Barcelona, 2009).

Traducción para : Marta Domènech y María Julia Bertomeu

Why the U.S. Still Hates Cuba

The Crime of Independence



At the centre of the Summit of the Americas held in Trinidad and Tobago over April 17-19, was the only country from the hemisphere not present — Cuba.

Speaking at the opening session, Nicaraguan President Daniel Ortega noted that while a large majority of the heads of states of the Americas were present, “there are two major absentees”.

The first was “Cuba, whose crime has been to fight for its independence, for the sovereignty of the peoples; lending solidarity, without conditions, to our peoples, and for that it is being sanctioned, for that it is being punished, for that it is being excluded.”

The second was the nation of Puerto Rico, which continues to be an official colony of the United States — denied independence.

In 1962, Cuba was expelled from the Organisation of American States for having openly declared the nature of its revolution to be socialist — based on the ideology of “Marxism-Leninism”.

Despite its exclusion, Cuba’s presence was felt at the summit.

In his April 4 column, “Why is Cuba being excluded?”, former Cuban president Fidel Castro explained that Ortega “gave me a large number of paragraphs that are being debated about the final declaration of the upcoming Port of Spain Summit”.

Arguing that there were “a great number of inadmissible concepts”, he said that the summit would be a “litmus test for the peoples of the Caribbean and Latin America”.

Cuban President Raul Castro attended the Bolivarian Alternatives for Our Americas (ALBA) Summit in Cumana, Venezuela, over April 16-17, in which the anti-imperialist bloc sought to “prepare its artillery”.

The ALBA countries (Venezuela, Cuba, Bolivia, Nicaragua, Honduras and Dominica) issued a public document declaring their opposition to the draft declaration of the Summit of the Americas.

Part of the reason was the exclusion of Cuba and the refusal of the US to lift its nearly five decade-long economic blockade.

At the summit, Latin American president after president denounced the US blockade and called for Cuba’s inclusion in the summit. Venezuelan President Hugo Chavez proposed the next summit be held in Havana.

Others raised the need for an Organisation of Latin American and Caribbean States, including Cuba but not the US or Canada.

The March decisions by the Costa Rican and El Salvadoran government to renew diplomatic ties with Cuba left the US as the only country in the Americas without official ties with Cuba’s socialist government. This is a long way from previous decades, when only a handful of regional governments kept links and the OAS backed US anti-Cuba policy.

In light of this hemispheric shift, the Obama administration recently moved to lift travel restrictions to Cuba for Cubans living in the US. It also eased restrictions on remittances from Cuban immigrants in the US sent home.

However, Obama remains firm on keeping the US blockade, despite speculation of more changes to come..

On April 20, the Washington Post reported Obama as saying: “The policy that we’re had in place for 50 years hasn’t worked the way we want it to.”

This is because, Obama said, “The Cuban people are not free”.

But, as Shamus Cooke noted in PEJ News that same day, the “purpose of the embargo is not to pressure Cuba into being more democratic: this lie can be easily refuted by the numerous dictators the U.S. has supported in the hemisphere, not to mention dictators the U.S. is currently propping up all over the Middle East and elsewhere”.

The real cause of continued US hostility is that “Cuba remains a solid source of pride” for the continent.

Cuba achieved impressive social gains, including an extensive and completely free education system and a lower infant mortality rate than the US. It has achieved these gains despite the US blockade and the economic crisis caused by the collapse of the Soviet Union in the early 1990s.

The US government and its apologists accuse Cuba of a lack of democracy.

Cuba’s system is not perfect. However, not only is access to housing, jobs, education and health care (guaranteed in Cuba) pre-requisites for democratic participation, Cuba’s political system is based on “people’s power”. Cuban citizens are able to exercise significant control over the system — including the right to recall elected officials.

“Where is there more democracy, in the United States or in Cuba?”, Chavez said. “Who has the democracy meter? I have no doubt that there is more democracy in Cuba than in the United States.”

Speaking at the ALBA summit, Bolivian President Evo Morales said, “The US has no right or authority to speak of democracy, because they are the ones that foster coups”. He said Cuba exercises a democracy, in which million-dollar electoral campaigns don’t exist.

Cuba’s crime is the political and economic independence won through the revolution.

Cooke said: “Defeating the U.S. Bay of Pigs invasion [in 1961] while remaining fiercely independent in a region dominated by U.S. corporations and past government interventions has made Cuba an inspiration to millions of Latin Americans. This profound break from U.S. dominance — in its ‘own backyard’ no less — is not so easily forgiven.

“There is also a deeper reason for not removing the embargo. The foundation of the Cuban economy is arranged in such a way that it threatens the most basic philosophic principle shared by the two-party system: the market economy (capitalism).”

Cooke said that “the current crisis of world capitalism is again posing the question: is there another way to organize society?”

Frederico Fuentes writes for Green Left Weekly.

¿Cómo explicar que la fiebre porcina sea curable en EU y en México no?

Le Monde y el virus

Yuriria Iturriaga

La Jornada

En el diario francés Le Monde, el articulista Hervé Morin escribió ayer en su artículo Alerta mundial contra nuevo virus gripal, ciertas ideas que resumimos a continuación:
Actualmente los focos de infección humana por un virus de gripa hasta ahora desconocido –de origen porcino– aparecidos en Estados Unidos y en México, y que han causado varias decenas de muertes en este último país, parecen bajo control en Estados Unidos, donde se registraron ocho casos entre finales de marzo y el 24 de abril, fecha en que el Centro de Control de Enfermedades (CDC, por sus siglas en inglés) precisó que los pacientes fueron moderadamente afectados, aunque uno fue hospitalizado.

“Contrariamente a México –escribe Morin– donde ha habido más de un millar de enfermos y 20 decesos formalmente atribuidos al nuevo virus H1N1, lo que provocó medidas de urgencia, como la anulación de cursos escolares y universitarios, sin que las autoridades sepan por cuánto tiempo se prolongarán las restricciones, o incluso si convendrá confinar en sus domicilios al conjunto de la población.”

Y continúa, tras advertir que “las autoridades francesas de salud pública se reúnen para reflexionar sobre las medidas a tomar para los turistas que regresen de México.

“El agente infeccioso, virus de influenza A de tipo H1N1, desconcierta a los expertos. Muy contagioso pero poco peligroso en el animal y rara vez identificado en el hombre, para quien ha sido hasta ahora excepcionalmente mortal, no se ha encontrado vínculo evidente entre las personas infectadas y la cría de puercos, dándose por cierto que el virus no se transmite por la ingesta de su carne (…)

Y más enigmático aún: los primeros análisis muestran que la cepa que ataca en México es idéntica a la que se encontró en California. ¿Cómo explicar que sea mortal al sur del río Bravo y curable al norte? Lo ignoramos aún, confesó un vocero de la Organización Mundial de la Salud (OMS), quien vacilaba en declarar la pandemia.

Mientras que “para el director general de la Organización Mundial de la Salud Animal, Bertrand Vallat, conviene no pronunciar conclusiones precipitadas (…) a la vez que constata: siendo el nuevo virus sensible a antivirales recientes, se podrían fabricar vacunas rápidamente, pero ello sustituiría la producción de vacunas contra la gripa de estación que mata hasta un millón de personas en el mundo. Pero habría qué escoger... (…) Con mayor razón –prosigue Morin– cuando uno de los raros casos de infección mortal humana por gripe porcina, en 1976, sólo mató a un soldado en 1976 en Nueva Jersey, lo que desató una vacunación masiva que a la larga parece haber provocado casos de polineuritis aguda autoinmune (síndrome de Guillain-Barré) algunos de ellos mortales”.


Mr. President, Calderon is Not Mexico

A Dance of Avoidance



President Obama's visit to Mexico has produced vague and contradictory statements, centered on worn-out strategies. Many people who had hoped for a new approach that would seek to redress the inequities of the binational relationship will find little in these declarations to pin their hopes on.

Obama began by enthusiastically endorsing President Felipe Calderon. He expressed his "admiration" for Calderon's "courage" in the increasingly bloody drug war and went so far as to promote Calderon's bid to host the next UN Climate Change meeting.

These overtures no doubt served to decrease tensions between the two governments that built up following U.S. statements of Mexico as a near "failed state" that was losing a grip on its own territory to drug cartels, and a potential national security threat. But by focusing the trip on the person of Calderon and seeking to bolster his leadership rating, Obama forgets that Calderon is a polemical president in a deeply divided nation as a result of both his rightwing policies and the doubts of legitimacy that hang over his presidency.

Obviously, Calderon is Obama's formal counterpart but the unnecessary accolades rankle among the 50% of the population who felt defrauded by his court-determined ascendency to office. Note that Calderon did not spend time praising the person of Obama who, in fact, was not his preferred candidate in the 2008 elections.

The proposals held forth by the two presidents for the most part were either too vague to evaluate or did not respond to the needs of their respective publics. Calderon offered proposals to deepen NAFTA by building infrastructure on the border to increase economic flows, reforms in customs rules, and elimination of tariff and non-tariff barriers. In doing so, he fell back on the debunked argument that by competing as a bloc in an unregulated global economy, both countries will someday enjoy prosperity. This at a time when that model has collapsed, leaving millions of people out of work on both sides of the border.

Meanwhile, Mexican peasant farmers who have been forced off their land by U.S. imports were preparing a demonstration to call for renegotiation of the agricultural chapter of the agreement.

As predicted, both presidents confirmed their commitment to a militarized and unsuccessful "war on drugs" in Mexico. Obama did state that the binational relationship should not be defined only by security issues, but in terms of real programs—of putting one's money where one's mouth is—that remains the case. The Merida Initiative increased aid to Mexico tenfold in one area—security. This model, which employs the army to cut off the supply of illegal drugs, has no record of success in any part of the world. On the other hand, we know it causes extensive environmental damage, violence, displacement, violation of human rights, and curtailment of civil liberties.

The energy and "green jobs" proposals were unclear. Mexicans are wary of proposals to commit energy resources in the way that the Canadians have had to under NAFTA and there is also considerable criticism of carbon markets as a market-based alternative to needed regulation on polluting emissions.

The bright spot on the horizon of this troubled U.S.-Mexico relationship is the issue of immigration. Obama reiterated his commitment to legalization of Mexican undocumented workers established north of the border, while paying some penalties. Recent news stories indicate that he is moving on this commitment. Calderon offered no concrete proposals to generate or preserve jobs in areas of high expulsion nor did Obama offer proposals in this crucial area.

Up to now, both have avoided controversial issues—the renegotiation of NAFTA, corruption, inequality or, directly, the economic crisis. They did not speak of specific measures to generate employment in Mexico or alleviate the crushing poverty that affects millions of Mexican families.

The involvement of the U.S. government in Mexico's national security apparatus, advanced through the Merida Initiative—the military and police aid package designed by the Bush administration and passed by Congress, raises sensitive issues of sovereignty. Tagging on measures within the United States does not erase those fears or the ill-conceived emphasis on Mexico's part of the transnational problem.

Likewise, good intentions and empty declarations do not resolve the problem of the profound asymmetries and inequalities locked in by NAFTA that feed migration from Mexico to the United States.

These issues will be a part of the agenda at the Summit of the Americas. There, the alternatives to corporate-led globalization that are being developed throughout the hemisphere will have a central place, putting into relief the failure of the old models.

Presidents Obama and Calderon have an obligation to revise their proposals and seek a "new era" that really responds to the multiple crises—economic, financial, environmental, social, and security—that characterize this moment in the binational relationship.

Laura Carlsen is director of the Americas Policy Program in Mexico City. She can be reached at: (lcarlsen(a)

Crisis sanitaria: dimensiones e implicaciones

Editorial de La Jornada

La Jornada

En una conferencia de prensa realizada en la residencia oficial de Los Pinos, el titular de la Secretaría de Salud federal, José Ángel Córdova Villalobos, señaló que hasta el momento se han registrado en el país 81 muertes probablemente relacionadas con el brote del nuevo virus de influenza porcina –identificado el pasado viernes– y señaló que se encuentran internados unos mil 300 pacientes con los síntomas de esta enfermedad. Ante ello, anunció que las actividades escolares de todos los niveles, así como los servicios de guarderías, se suspenderán hasta el próximo 6 de mayo en el Distrito Federal, el estado de México y San Luis Potosí, entidad esta última en la que se han contabilizado cinco muertes vinculadas con la gripe porcina. Durante la misma reunión, el titular de la Secretaría de Economía, Gerardo Ruiz Mateos, informó que no se suspenderán las actividades productivas en el país frente al brote de influenza.
Además del aspecto estrictamente sanitario, la presente emergencia tiene una inocultable dimensión económica, y es obligado señalar que el objetivo del gobierno federal de no parar las actividades productivas en las zonas afectadas por el virus se enfrentará al temor y la incertidumbre que acusan amplios sectores de la población. En un momento en que México padece los efectos de una grave crisis financiera de escala planetaria, la reactivación de la economía y el mercado internos se presenta como medida por demás necesaria. Este objetivo, sin embargo, se complica cuando los habitantes de la capital y los municipios conurbados –zona donde buena parte de la actividad económica se concentra en el comercio y los servicios– se resisten a salir a la calle ante el temor de contraer la enfermedad.

Es claro, por lo demás, que la crisis sanitaria que hoy se vive en México y en algunas regiones de Estados Unidos constituye en sí misma un factor de riesgo para la economía nacional y mundial: vale la pena recordar las estimaciones realizadas el año pasado por el Banco Mundial, en el sentido de que una pandemia de influenza significaría la pérdida de unos tres billones de dólares y redundaría en una caída cercana a 5 por ciento del producto interno bruto global. Las autoridades del país deberán tener estas consideraciones en mente y encontrar una manera de equilibrar las medidas adoptadas para solucionar la emergencia sanitaria con la necesidad de alentar el crecimiento económico.

En otro orden de ideas, no puede dejar de advertirse que el decreto emitido ayer mismo por el Ejecutivo federal y publicado en el Diario Oficial de la Federación –que, entre otras cosas, faculta a las autoridades sanitarias para aislar a a los posibles infectados por el virus de la influenza porcina y a ingresar a todo tipo de local o casa habitación para el cumplimiento de actividades dirigidas al control y combate de la epidemia– pudiera tener efectos contraproducentes en los ámbitos político y social. Nadie puede negar la pertinencia de que en una situación de emergencia como la presente las autoridades adopten medidas orientadas a llevar a cabo sus tareas de manera más eficiente, sobre todo cuando está en juego la salud de la población. No obstante, esto no puede ni debe pasar por medidas que, en caso de no ser manejadas con la transparencia y el cuidado que se requiere, pudieran provocar un comprensible descontento entre la población e incluso redundar en acciones violatorias de los derechos y las libertades ciudadanas.

En suma, la actual emergencia sanitaria plantea la necesidad de que las autoridades de todos los niveles de gobierno exhiban sensibilidad, mesura e inteligencia, así como comprensión cabal de todas las dimensiones y de los impactos de la problemática que se enfrenta, y que actúen en consecuencia.

Wide Open to Pandemic?

Foolish Employment and Health Policies



The outbreak of a new swine flu in Mexico, and the potential threat of a new global pandemic, shines a bright light on a major weakness in the United States—an employment system where most workers are not paid or even face getting let go if they get sick and have to stay home from work, combined with a broken healthcare system where roughly one in six people have no ready access to a doctor.

What the American failure to mandate employer-paid sick-days means is that most Americans who don’t feel well go to work anyway, in part for fear of losing their jobs, and in part because they are already living so close to the margin that they cannot afford to miss a few days’ pay.

The result of this is that offices, buses, subway cars and elevators in coming weeks will be full of highly infectious people who really should be home trying to recuperate. So even if your employer does offer you sick leave, you will be placed at risk by other employers who do not offer that benefit to their workers, or even by lower-status workers at your own company who don’t get the same sick-pay benefits you do. (At Temple University where my wife works, it was only recently, after a long struggle backed by student activists, that contractor-service guards on the campus received sick pay. Before that, they had to come to work, sick or not, putting students and faculty at risk of infection.)

Add to this the fact that nearly 50 million Americans earn too much to qualify for Medicaid, yet work for employers who don’t provide them with any health insurance. For such people, going to a doctor is a serious problem. They probably don’t have the $50-$100 in cash to pay for an office visit—much less the $200-400 it would cost to bring all four members of a family—and going to an emergency room at a local hospital and asking for charity care for something like flu symptoms could mean a half day in a waiting room (with a lot of other sick people!). Not to mention that many hospitals cheat on their free care provision mandate and then dun patients for $2000 for seeing a nurse-practitioner and getting the advice to take two aspirins and drink a lot of fluid. And then of course, there’s coming up with the money to buy a costly drug like Tamiflu.

Who’s likely to do any that without health insurance?

And so, as this latest round of flu starts to spread inexorably northward from Mexico, we can expect to see it sweep through our workplaces, and on into our schools, causing misery and no doubt a large number of deaths that never should have happened.

The joke here, though it is hardly funny, is that businesses will end up suffering as their workforces are sidelined for weeks, and as the larger economy, already in a deep recession, suffers a further blow. Sick workers don’t earn money, and thus have less to spend, and besides, when whole families are laid up and feeling miserable, they are not likely to go out on shopping sprees even if they do have money in their pockets.

It doesn’t have to be like this. An enlightened country would mandate that all employers offer their employees a minimum of one week’s paid sick leave per year, so that people could stay home if they came down with something. This benefit could be made cumulative, so that a worker would be incentivized not to abuse the benefit, and could use it in the event of a longer illness or injury.

An enlightened country would also see the self-interest for all in having a health system that provided care for all. It’s not just a matter of human decency, though one would hope that would be enough. It’s also in our own interest that the person who sits next to us in the office or on the bus have health insurance and ready access to a doctor when needed.

At a bare minimum, the federal government should set up free neighborhood clinics able to provide primary health care in every community where it is determined that there is a lack off access to physicians.

While we’re at it, school systems should also not be penalized if students miss days at school because of illness. At present, having students stay home for medical reasons reduces a school’s federal funding, as grants are based upon a formula that counts student days per year. This formulaic approach may lead school administrators to avoid calling for school cancellations at a time of a possible epidemic.

Hopefully this outbreak of swine flu will turn out to be nothing serious. But it should nonetheless serve as a wake-up call to the American public. The next crisis could be a serious outbreak of human-to-human bird flu, or a dramatic increase in drug-resistant Tuberculosis or who knows what other communicable disease.

And when it comes to communicable diseases, we had better accept that we have to be our brothers’ keepers or we will become their vectors instead.

Dave Lindorff is a Philadelphia-based journalist and columnist. His latest book is “The Case for Impeachment” (St. Martin’s Press, 2006 and now available in paperback). He can be reached at

Campaña libertad y justicia para Atenco

La Campaña expuso su demanda de la Libertad a los 12 presos políticos ante los hechos en Atenco en 2006

Encuentro de la Campaña Internacional LIBERTAD y Justicia para ATENCO con el representante en México de la OACNUDH

Atenco Libertad y Justicia

Integrantes del Frente de Pueblos en Defensa de la Tierra (FPDT) junto con representantes de organizaciones de la sociedad civil participantes en la Campaña LIBERTAD y Justicia para ATENCO, nos reunimos el día de hoy con el representante en México de la Oficina de la Alta Comisionada de Naciones Unidas para los Derechos Humanos, Alberto Brunori. En el encuentro, los representantes de las organizaciones civiles y sociales dieron a conocer las acciones de la Campaña orientada a lograr la libertad de los presos políticos y la justicia para Atenco.
Durante la reunión, representantes del FPDT, el abogado Leonel Rivero y el Director del Centro de Derechos Humanos Miguel Agustín Pro, Luis Arriaga Valenzuela, destacamos las violaciones a derechos humanos perpetradas durante los operativos del 3 y 4 de mayo de 2006, la condiciones carcelarias de los presos, así como la importancia de apoyar la solicitud para el traslado del penal federal de alta seguridad del Altiplano a un penal estatal.

Este caso es de interés para la Oficina en México de la Oficina de la Alta Comisionada de Naciones Unidas para los Derechos Humanos debido al seguimiento que realiza a la situación de los derechos humanos en el país y por su actividad para el fortalecimiento de la sociedad y el establecimiento de mecanismos que promuevan las obligaciones del Estado en la materia.

Como ha sido documentado por diversas organizaciones civiles, la incursión policial a San Salvador Atenco los días 3 y 4 de mayo de 2006 tuvo enormes repercusiones en materia de derechos humanos. Arrojó un saldo de 207 detenidos, dos jóvenes asesinados, medio centenar de mujeres que sufrieron violaciones, abusos sexuales, tortura y cateos ilegales. Lamentablemente, todas estas violaciones a los derechos fundamentales siguen impunes.

Como resultado de estos mismos hechos, 12 personas han sido sentenciadas injustamente, acusadas por el delito de secuestro equiparado. De estos casos, tres resultan de mayor gravedad debido a la dureza, irregularidad e ilegalidad de los procesos y condenas. Sin embargo en todos es clara la intencionalidad política, dado el uso que del sistema de justicia se ha hecho para inhibir la exigencia de derechos por parte del Frente de Pueblos en Defensa de la Tierra.

Quienes participamos en esta Campaña hemos acudido a la Oficina en México de la OACNUDH a fin de que el gobierno mexicano reconozca su responsabilidad en los hechos. Sólo de esta manera podrá el Estado mexicano ser consecuente con la imagen que se ha forjado en el ámbito internacional como un actor relevante en materia de derechos humanos. Un liderazgo que no se refleja efectivamente en las condiciones de vida existentes en México, las cuales, desafortunadamente, parecen cada día menos favorables para la vigencia de los derechos humanos.


Samuel Ruiz García Obispo emérito de la Diócesis San Cristóbal de las Casas, Raúl Vera Obispo de la diócesis de Saltillo, Coahuila, Fray Miguel Concha Malo director del Centro de Derechos Humanos Fray Francisco de Vitoria, Ofelia Medina actriz, Manu Chao músico, Julieta Egurrola actriz, Adolfo Gilly académico, Adriana Roel actriz, Ricardo Rocha periodista, Carlos Montemayor escritor, Francisco Toledo pintor, Diego Luna actor, Roco Pachukote vocalista de la banda de rock Maldita Vecindad y los hijos del Quinto Patio, Daniel Giménez Cacho actor, Luis Villoro filósofo, Marta Verduzco actriz, Rubén Albarrán vocalista de la banda de rock Café Tacaba, Luis Javier Garrido, académico, Bruno Bichir actor, Paco Ignacio Taibo II escritor, periodista, Luisa Huertas actriz, Miguel Angel Granados Chapa periodista, Demián Bichir actor, Verónica Langer actriz, Luis Hernández Navarro periodista, Jorge Zarate actor, Emma Dib actriz, Antonio Ramírez Chávez pintor, Gloria Domingo Manuel “Domi” pintora, Los de Abajo banda de ska y rock, Las Reinas Chulas actrices. Frente de Pueblos en Defensa de la Tierra, Familiares de presos y perseguidos; Centro de Derechos Humanos Miguel Agustín Pro Juárez, Centro Nacional de Comunicación Social (CENCOS), Colectivo de Abogados Zapatistas (CAZ), Comité Cerezo, Comité Monseñor Romero, Consorcio para el diálogo parlamentario y la equidad; Mujeres Sin Miedo, La Voladora Radio, Servicios legales, Investigación y Asesoría Jurídica, Servicios y asesoría para la Paz (SERAPAZ)

y 130 organizaciones estudiantiles, sindicales, civiles, religiosas, de: Baja California, Coahuila, Chiapas, Chihuahua, Distrito Federal, estado de México, Guerrero, Jalisco, Hidalgo, Michoacán, Morelos, Nuevo León, Oaxaca, Puebla, San Luis Potosí, Sonora, Quintana Roo, Querétaro, Sinaloa, Yucatán y también de Argentina, Alemania, Australia, Bélgica, Brasil, Catalunya, Colombia, Estados Unidos, Francia y Uruguay.